Допустим, что такт поточной линии равен 5 мин., а продолжительность операции составляет только 2 мин., тогда в течение каждого такта рабочий и его станок будут простаивать по 3 мин. Для того чтобы не допустить таких простоев, возможны два варианта организации: рабочий через определенные промежутки времени переходит от одного незагруженного станка к другому, также недогруженному; это дает возможность достичь более полной загрузки рабочего, станки же при этом остаются незагруженными.

В этом случае как рабочий, так и оборудование будут работать с более или менее полной загрузкой. Как в первом, так и во втором случае, поточность в движении деталей нарушается. Поточные участки, где полная непрерывность движения изделия отсутствует и где на отдельных рабочих местах работа протекает с перерывами (партиями), называются прямоточными (прерывно-поточными).

Таким образом, из-за отсутствия синхронности операций и прерывного характера движения изделий, в прерывно-поточном производстве около некоторых рабочих мест неизбежно накапливаются заделы деталей. При организации прямоточного производства очень важно, чтобы величина таких заделов была минимальной, для чего переходы со станка на станок или с операции на операцию следует производить возможно чаще.

Постоянно-поточным называется такой поточный участок, где предмет обработки в течение длительного срока остается постоянным; производство на таком участке может протекать как в непрерывно-поточной, так и в прямоточной форме. Такие участки с постоянным объектом характерны для крупносерийного и массового производства.

Однако, как указывалось выше, в социалистическом машиностроении преимущества поточной организации производства используются не только в массовом, но также и в условиях серийного производства, когда объем выпуска по какому-либо одному номенклатурному названию программы недостаточен для полной и постоянной загрузки рабочих мест поточной линии.

Облако